Mario Vargas Llosa. Essentials / Novelas Esenciales

The Time of the Hero (1963)

Vargas Llosa’s first novel, published in Spanish as La Ciudad y Los Perros (The City and the Dogs), is set in a military academy in Peru, the Leoncio Prado Academy, which the author himself attended. When published, it caused such a stir that the academy’s authorities burned 1,000 copies of the book in protest. The novel explores army codes and strict military hierachy, telling of a group of young cadets struggling to survive in a bullying and violent environment, a situation eventually leading to the murder of one of their number. The book was later filmed by Peruvian director Francisco Lombardi.

Aunt Julia and the Scriptwriter (1977)

This comic novel set in 1950s Lima tells of a student and aspiring writer – Marito – who falls in love with his uncle’s sister-in-law, 13 years his senior. Marito also befriends a manic Bolivian scriptwriter, who’s producing soap operas daily for a local radio station. The plot is loosely based on the story of Vargas Llosa’s own first marriage, at the age of 19, to the then 32-year-old Julia Urquidi, who was indeed his aunt by marriage. Urquidi later gave a rather different account of her relationship with Vargas Llosa in a memoir, Lo que Varguitas no dijo (What Little Vargas Didn’t Say).

The War of the End of the World (1981)

Hailed as a tragic masterpiece, the novel was inspired by true events in Bahia, Brazil, in the late 19th century. At a time of economic decline following the breakdown of the Empire of Brazil, the poor are drawn to a charismatic preacher, Antonio Conselheiro, who is predicting the end of the world. Condemned by the church, Conselheiro takes his rag-tag band of followers to build a town at Canudos, set to be a new utopia. But Canudos exists in defiance of the national government, and violent conflict ensues when armies are sent to bring the prophet to order.

The Feast of the Goat (2000)

A savage portrait of political tyranny through the story of dictator Rafael Trujillo, “the Goat”, whose bloody rule of the Dominican Republic lasted from 1930 until his assassination in 1961. The novel follows the ageing Generalissimo through his last day on earth as his assassins circle, showing him as a grotesque character whose failing body is no bar to his preening machismo. A contrasting narrative strand explores the human impact of Trujillo’s evil regime through the story of a woman betrayed in childhood by her father to the dictator’s sexual depravity. The damage done by dictatorship is seen to continue after his death, as the effects of the old regime persist. The novel was praised for its vividness but criticised by some as heavy-handed.

The Bad Girl (2006)

Vargas Llosa’s most recent novel features Ricardo Slim Somorcio, who, as a teenager in Peru in the 1950s, first meets a poor immigrant girl, Lily, and falls in love. But Lily suddenly disappears. Throughout the subsequent four decades, during which Ricardo works as a translator in various locations in South America and Europe, he keeps re-encountering “the bad girl”, who has her eyes set firmly on the pursuit of money and power. Ricardo remains obsessed with her. At each meeting though Lily appears in a radically different disguise, chameleon-like, professing not to know him.

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La ciudad y los perros (1962)

En síntesis: Basada en su época de estudiante en el Colegio Militar Leoncio Prado de Lima, La ciudad y los perros retrata las historias de un grupo de muchachos que deben enfrentarse a la barbarie, la humillación, los castigos y la pérdida de la inocencia.

Lo que significó para su carrera: Esta, su primera novela, obtuvo el Premio Biblioteca Breve y el Premio de la Crítica en 1963. Un debut literario que tomó por sorpresa a la crítica y al público.

Una fragmento: “(…) Escucha que lo insultan. Está de nuevo en el patio. Vacila unos instantes, luego se encamina hacia el descampado. “Y si estuviera durmiendo en la hierbita, y si se estuviera robando el examen, durante mi turno, mal parido, y si hubiera tirado contra, y si.” Cruza el descampado hasta llegar al muro posterior del colegio. Las contras se tiraban por allí, pues al otro lado el terreno es plano y no hay peligro de quebrarse una pierna al saltar. En una época, todas las noches se veían sombras que franqueaban el muro por ese punto y volvían al amanecer. Pero el nuevo director hizo expulsar a cuatro cadetes de cuarto, sorprendidos al salir y desde entonces una pareja de soldados ronda por el exterior toda la noche. (…)”

La Casa Verde (1965)


En síntesis: Con una clara influencia de la narrativa de William Faulkner, Vargas Llosa cuenta la historia de “La casa verde”, un prostíbulo ubicado en la ciudad selvática de Piura y desde ahí se mueve por diferentes espacios para también contar la historia de un sargento rebelde y de un contrabandista de origen japonés que sufre una penosa enfermedad.

Lo que significó para su carrera: Esta novela experimental le valió el Premio Rómulo Gallegos en su primera edición en 1967.

Un fragmento: “ (…) El sargento está inclinado sobre la proa, el práctico y los guardias arrastran la lancha hacia la tierra seca. Que ayudaran a las madrecitas, que les hicieran sillita de mano, no se fueran a mojar. La madre Angélica permanece muy grave en los brazos del Oscuro y del Pesado, la madre Patrocinio vacila cuando el Chiquito y el Rubio unen sus manos para recibirla y, al dejarse caer, enrojece como un camarón. Los guardias cruzan la playa bamboleándose, depositan a las madres donde acaba el fango. El sargento salta, llega al pie del barranco y la madre Angélica trepa ya por la pendiente, muy resuelta, seguida por la madre Patrocinio, ambas gatean, desaparecen entre remolinos de polvo colorado. La tierra del barranco es floja, cede a cada paso, el sargento y los guardias avanzan hundidos hasta las rodillas, agachados, ahogados en el polvo, el pañuelo contra la boca, el Pesado estornudando y escupiendo (…)”

La Tia Julia y el Escribidor (1977)

En síntesis: Una novela autobiográfica en donde un adolescente, llamado Mario Vargas, se enamora de su tía política Julia, divorciada y 10 años mayor que él. Es una novela de iniciación en donde el escritor se sumerge en sus vivencias de adolescente para deleitar al lector con reflexiones sobre el aprendizaje y sobre el amor hacia la escritura y hacia las mujeres.

Lo que significó para su carrera: La historia de amor fue todo un éxito editorial en su momento y hasta sirvió como guión para una telenovela. Recientemente volvió a sonar en la prensa debido a la muerte de Julia Urquidi, la ex esposa del escritor peruano y la inspiración para el personaje principal de la novela.

Un fragmento: “ (…) Estábamos en el altillo y conversábamos mientras yo pasaba a máquina, cambiando adjetivos y adverbios, noticias de El Comercio y La Prensa para El Panamericano de las doce. Javier era mi mejor amigo y nos veíamos a diario, aunque fuera sólo un momento, para constatar que existíamos. Era un ser de entusiasmos cambiantes y contradictorios, pero siempre sinceros. Había sido la estrella del Departamento de Literatura de la Católica, donde no se vio antes a un alumno más aprovechado, ni más lúcido lector de poesía, ni más agudo comentarista de textos difíciles. Todos daban por descontado que se graduaría con una tesis brillante, sería un catedrático brillante y un poeta o un crítico igualmente brillante. Pero él, un buen día, sin explicaciones, había decepcionado a todo el mundo, abandonando la tesis en la que trabajaba, renunciando a la literatura y a la Universidad Católica e inscribiéndose en San Marcos como alumno de Economía (…)”

La Guerra del Fin del Mundo (1981)


En síntesis: Basado en la masacre de Canudos, Brasil, sucedida en 1896, Vargas Llosa construye una galería de personajes que denuncian la manera en la que la injusticia social puede arrebatarle todo a la dignidad humana. Otro ejemplo más de las complejas estructuras que puede lograr el novelista peruano de manera magistral.

Lo que significó para su carrera: Con miles de estudios académicos, La guerra del fin del mundo es, hoy por hoy, una de las novelas emblemáticas del género de novela histórica.

Un fragmento: “ (…) ¿Qué ocurriría cuando el Buen Jesús contemplara el desamparo en el que había dejado su casa? ¿Qué diría del proceder de estos pastores que, en vez de ayudar al pobre, le vaciaban sus bolsillos cobrándoles por los servicios de la religión? ¿Se podían vender las palabras de Dios, no debían darse de gracia? ¿Qué excusa darían al Padre, aquellos padres que, pese al voto de castidad fornicaban? (…) Cosas prácticas, cotidianas, familiares como la muerte que conduce a la felicidad si entra en ella con el alma limpia, como a una fiesta. ¿Eran los hombres animales? (…)”

La Fiesta del Chivo (2000)


En síntesis: Contada desde tres temporalidades diferentes, La fiesta del Chivo narra el asesinato del dictador dominicano Rafael Leónidas Trujillo desde tres puntos de vista que logran reflejar la situación política y social de la isla durante este período de dictadura. Urania Cabral, el último día de Trujillo y la persecución a sus asesinos son los tres ejes sobre los que se cimienta este relato de perversión y abuso de poder.

Lo que significó para su carrera: Esta novela confirmó que Vargas Llosa es una de las voces más poderosas de la literatura latinoamericana contemporánea. Tanto que en “La maravillosa y breve vida de Oscar Wao”, del dominicano Junot Díaz, uno de sus personajes refunfuña constantemente en contra de esta novela como un guiño a la pelea que existe entre los autores del Boom y la generación McOndo.
Un fragmento: “(…) -Voy a matar a Trujillo, monseñor ¿Habrá perdón para mi alma?
Se le cortó la voz. Permanecía con los ojos bajos, respirando con ansiedad. Sintió en su espalda la mano paternal de monseñor Zanini. Cuando, por fin, levantó los ojos, el nuncio tenía un libro de Santo Tomás de Aquino en las manos. Su cara fresca le sonreía con aire pícaro. Uno de sus dedos señalaba un pasaje, en la página abierta. Salvador se inclinó y leyó: <> (…)”

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