Alec Soth // Sleeping by the Mississippi.

Beds, brothels, prisons, quirky personal environments (and the individuals who inhabit them) are the subjects of an arresting series of photographs by Alec Soth featured in recent exhibitions and his book, “Sleeping by the Mississippi.”

Anne Wilkes Tucker writes, “In the book’s fifty-three ruthlessly edited pictures, Soth alludes to illness, procreation, race, crime, learning, art, music, death, religion, redemption, politics, and cheap sex.” All of this, yet there is even more!

These exquisite large format photographs, saturated with color and crisp banal detail, also reveal the dreams of their river-hugging inhabitants (both current and departed). Those dreams and hopes (no matter how seemingly insignificant or sad) are what I think Soth has captured so eloquently.

During a visit to San Francisco in July, Soth said, “I believe that photography is essentially non-narrative. That, while it aches to tell stories, it doesn’t really tell stories that have a beginning, middle and end. This has constantly frustrated me about the medium, and I’ve been constantly battling it. What I’ve come up with, is that when I’m looking at a photographer’s work, I’m looking as much at that person’s experience as a photographer in the world, almost as if they are a first-person narrator, as I’m looking at the subjects of the photographs.”

One has to wonder what internal dreams motivated Soth to document these particularly unlikely stopping places all the way from the icy north Mississippi river to the hot and sultry south.

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“Sleeping By The Mississippi” es una serie que creó el fotógrafo estadounidense Alec Soth durante un viaje por el río, haciendo referencia a los antiguos fotógrafos viajeros norteamericanos, siendo este río un elemento del folclore y la historia estadounidense, Soth pasea por él para redescubrir a esos personajes que viven en los suburbios, que tienen vidas distintas a las proyectadas en las películas de Hollywood. Para él su trabajo es más lírico que documental, y como la poesía, lo considera casi inútil, y como en la poesía, el público para este tipo de trabajo es gente que también se dedica a este sector, y a pesar de que pueda llegar a ser una audiencia grande, de pronto se siente frustrado por la imposibilidad, a veces, que tiene la fotografía de contar historias.

En una entrevista para la revista SEESAW, relata una anécdota en la cual un compañero suyo tomó una fotografía por accidente, con una cámara desechable, que ganó montón de concursos, ahí se dio cuenta que a veces las fotografías buenas, o chocantes, son más bien resultado de la buena suerte, no tanto de un dominio de una técnica, lo que para él requiere de talento y conocimiento, es articular una serie de fotografías con un argumento y un discurso, todos pueden tomar una buena fotografía, pero solamente unos pocos pueden reunir una buena colección de fotografías. El verdadero arte, para él, está en el juego de las imágenes.

En “Sleeping By The Mississippi” vemos distintos personajes, prostitutas, ancianos, predicadores, casas, camas, abandono, una atmósfera nostálgica y triste pero a decir del fotógrafo, también se encuentra una chispa de optimismo, una prueba de que hay otras formas de vivir, no mejores ni peores, pero diferentes, las cuales sólo se descubren viajando.
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