50th Anniversary of Video Art // Bill Viola

Bill Viola, recognized as one of the pioneers and leading practitioners of video art.

An iconic contemporary artist who draws from Eastern and Western spiritual traditions, Bill Viola is known for creating immersive video installations that explore such universally human subjects as birth, death, and the nature of consciousness.

Bill Viola was born in Queens, New York in 1951. He received a BFA in Experimental Studies from Syracuse University and later worked at the Everson Museum of Art in Syracuse, one of the first American museums to establish a video art department. As the technical director of production at art/tapes/22, the influential video art studio in Florence, Italy, Viola led an emerging generation of 1970s video artists that includes Nam June Paik, Bruce Nauman, and others

American video and sound installation artist. Viola was involved with video and electronic media while a student at Syracuse University, New York, in the early 1970s. His concentration on audio as well as visual mediation was influenced at this time by study with the composer David Tudor and the Composers Inside Electronic Group. His subsequent work was marked both by his use of innovative technology and by culturally diverse sources garnered from travels to the South Pacific and later to the Himalaya. In He Weeps for You (1976; Berlin, Neue N.G.), an installation shown at Documenta 6 in Kassel, Viola used a closed circuit television to include the viewer’s image, reflected in a water droplet, in a cycle of filming and projection that evinces the influence of Eastern philosophy through the use of new technology, creating an unaffected allegorical representation of human experience.

Viola’s approach became broader and less dependent on technological intervention in the early 1990s. The video installations Threshold (1992; see 1997–8 exh. cat., pp. 100–101), Heaven and Earth (1992; San Diego, CA, Mus. Contemp. A.) and the Nantes Triptych (London, Tate), all from 1992, present open-ended allegories in a semi-documentary form. Heaven and Earth shows two videos taken of a woman dying and another woman giving birth, the screens positioned so close that they reflect in one another. Viola’s entry for the 46th Venice Biennale continued this more broadly signifying approach: of a set of five works collectively titled Buried Secrets, the last, The Greeting (1995; Basle, Kstmus.), showed a slowed-down staged film of three women meeting, based on Jacopo da Pontormo’s Visitation (c1528–9; Carmignano, S Michele). With references to Renaissance painting, the minutely observed, coagulated moment becomes emblematic of a broader time-span of human experience.

Bill Viola: Cameras are soul keepers from Louisiana Channel on Vimeo.

Bajo la premisa de que el vídeo puede hacer visible lo invisible, Bill Viola (Nueva York, EE.UU., 1951) aborda la complejidad de la experiencia humana. En los doce trabajos que conforman esta exposición propone romper con la mirada predeterminada del hombre sobre el mundo. En las siete vídeo-instalaciones realizadas en 1992 y en los cinco vídeos fechados entre 1976 y 1991, Viola ofrece al público un conjunto de narraciones visuales constituidas por imágenes puras -ajenas a la metáfora- que manejan y organizan el espacio como si compusieran un collage. Con ellas pretende la reflexión por parte del espectador a través de su conexión, su oposición o su fusión, como ocurre en el vídeo Earth and Heaven (1992).

Tras una primera etapa (1973-1979) caracterizada por el estudio de las especificidades y posibilidades del vídeo -durante la cual sus obras traducen una clara vocación experimental- enseguida concibe el medio como una herramienta para analizar los límites de la percepción. , Desde Ancient Days (1979-1981) Bill Viola no traza una separación clara entre realidad y ficción, de ahí que el sueño”, tanto como la acción del hombre o su inmersión en el medio acuático -pues todo ello contribuye a marcar las fronteras de lo racional, lo subterráneo, lo inconsciente y lo onírico- constituyan los temas y escenarios sobre los que se fundamenta su trabajo: The Reflecting Pool(1977-1979), Anthem (1983), The Sleepers (1992), Nantes Tryptych (1992); siendo el eje de su discurso narrativo el contraste entre nacimiento y muerte, como en The Passing (1991).

Bill Viola, The Quintet of The Astonished, 2000, Color video rear projection on screen mounted on wall in dark room. Projected image size: 1.4 x 2.4 metres; room dimensions variable

Viola sostiene que la experiencia humana está basada en una percepción global de imagen y sonido, motivo por el que el tiempo y el sonido son factores clave en sus vídeos. El artista confiere al tiempo un valor semejante al de la luz en la pintura y la fotografía, en tanto que duración de la acción, mientras que asume el sonido como un material físico, elástico y modulable. Como señala el experto en arte contemporáneo, Rolf Lauter, “los sonidos o los ruidos remiten a la realidad física, es decir, al contexto de la existencia, mientras que las imágenes, por otro lado, aluden a la realidad fenomenológica, es decir, la realidad de las apariencias”. Cabe mencionar también que la idea del paisaje, a la que recurre con el fin de invitar a la contemplación activa de la naturaleza, enlaza con una noción cíclica de la vida, además de con un trasfondo cultural y teórico que incluye referencias a la filosofía oriental, a los místicos medievales y a San Juan de la Cruz, a la poesía visionaria de William Blake y a la de Walt Whitman, pues en todos ellos, al decir de Syring, “encuentra la correspondencia entre microcosmos y macrocosmos”.

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